Lessons from Senegal / Leçons du Sénégal / Lecciones de Senegal

written by Jill Carr-Harris / de Jill Carr-Harris / por Jill Carr-Harris

written by Jill Carr-Harris / de Jill Carr-Harris / por Jill Carr-Harris


Recently a group of us from India made a trip to Senegal, in Francophone West Africa and we made a lot of observations about the society that we thought useful to record. Few people in India know much about this small African state of 12 million people (1.2 crore). It is a coastal country on the most western peninsula of Africa (closest point to the Americas) and has a vibrant tourism industry still dominated by the French seekers of sun and beach life. It is one of those countries that has two or more large port cities doing commerce on behalf of the many other land-locked inland African states primarily linking them with trading partners in countries of the Middle East, China, and France.

On first glimpse in Dakar, the capital city, one cannot ignore the height of the people. The average height is about 5 foot and ten inches. People are very physically conscious, whether in terms of women and their colourful array of clothing or the visible sportsmanship of the male population. Football seems to be the main preoccupation of the youth and like cricket fields in India you see football fields in many localities. This shows the immense energy of the youth that if used constructively is a powerful force for building society.

A second interesting observation is the deep sense of family-based culture particularly around eating. All members eat from one plate. There is no hierarchy in so far as who gets the food first. Men, women and children eat together. It is basically a rice and fish eating society, at least for the communities along the seacoast. The fish is cooked in a stew and then the rice is cooked in the same broth. This was a little challenging for the vegetarians among us from India as the rice and fish which is often cooked with vegetables and tubers like cassava are then heaped onto a large tray and put on a table around which each family member sits and uses their hands to pry out their portion of the food from a common plate. What is noteworthy, there is a kind of equality around eating that is practiced in Senegal.

A third observation was the muted piety in the society. The fact that a large portion of the male population prays five times a day and the soft Moslem traditions are found in the home and the society may have been a reason why alcohol and smoking are almost non-existent. This was a very heartening discovery for those of us from India. The lesson from Senegal is that community development does not have to be derailed by liquor merchants and governments seeking tax collection from liquor sales, and it is more likely that the community stays together where there is no alcohol.

Dakar has also has the infamous Gorée Island –just off its coast—on which there was a holding center for people who in a short period of time went from farmers or hunters to slaves in the Americas. This three-century long slave trade between the 16th to the 19th centuries carried out the sale of more than 15 million African people who were sold as slaves (not to forget the 6 million others who died en route) and many passed through this maritime station of Gore Island. As one walked around the island seeing the pretty batik paintings and ebony statues, one could not help but feel a deep sense of cries coming from the places that were marked by various monuments and memorabilia. This was a genocide of another kind.

Although one can say coming from India that this was the doings of the colonial European powers in their avarice to make money; one would have to add that it was vitiated by the tribal chiefs who sold their own people. In effect like other mass genocides and forms of slavery, it is a blot on the whole of the human race.

Our hosts in Senegal were by in large working to save the rights of people over their community land. Senegal like many other countries in Africa has eighty percent community land holdings, something we have lost in India –except in a few places. In other words if you want a piece of land, you simply ask for it. You can use it and give it to your children and you have the land rights over the property but you cannot sell it. It is also possible for the government to appropriate it back for “public purpose” and for the community to ask for it back. In return for sale, the community or government gives you an indemnity worth the cost of your house and investment in moveable property and not for the land.

This is what is at the base of the present controversy. The pressure from private businesses to get long-term land leases is forcing the government to find all sorts of legal and illegal methods to get land plots. Various communities are reacting. One of the biggest groups of private investors vying for land is in bio-fuel producers. As Senegal is a semi-arid area, it does not have the capacity to grow fruit and plantation crops except in the southern belt of Casamance. It has a lot of land that has been used traditionally by cattle herders, and the growing of traditional food crops like maize and millets; and now this land is being staked out for growing fuel crops. With the high price of oil, this has indeed become a lucrative business. In one of the cases explored by the group was in the Senegal river basin, and this was an Italian venture along with a Senegalese partner has created a company which has amassed land for fuel plantations. There is a question of land transfers in terms of how legal loopholes are being used, in this case “land being appropriated for public utilities” when in fact the government is releasing it to private parties for biofuels.

In another case of Bambylore in the suburbs of Dakar, it was clear that the pressure on these peri-urban areas are being used for real estate and the compulsion to create housing has been pushing the Executive to set up legal entities to justify land transfer. The result however is that there is housing colony being created for army personal.

As a foreign team of eleven made up of friends from India, Nepal, France, Colombia, Nigeria and Burkina Faso, we were able to hear the local Senegalese grievances from the communities in advance of their National Land Commission that is being set up to look at the legal conflicts between state and community land laws. Within this body, there is a strong group wanting market-led land reform and the CSOs are pressing equally hard for community-based land reform. The foreign group clarified some of the issues of community-based land reform based on their own country experiences.

From an Indian perspective, community-based land reform has been weak because of the gradual privatization of land resources, and the increasing use of land for industry and infrastructure. Being in a country like Senegal with so much community land was an interesting case to study. There are ongoing efforts in India about the role of the village governments in the survey and settlement of land and distribution. This aims at giving people greater local control over their water, forest and land so that they can build up local livelihoods and are able to hold onto their resources in the face of increasing privatization. Although the land is individually owned for the most part, at least the local community and institutions are to play a bigger role. In contrast the Senegal situation provided many lessons on community institutions and gave many insights into how to advance the community-based land reform agenda.


Récemment notre groupe d'Inde a fait un voyage au Sénégal, en Afrique de l'Ouest francophone, et nous avons fait quelques observations à propos de la société que nous avons pensées utiles de partager. Peu de gens en Inde en savent beaucoup à propos de ce petit pays africain de 12 millions d'habitants. C'est un pays côtier à la pointe ouest de l'Afrique, en face des Amériques, qui a une forte économie touristique, dominée par des Français en mal de soleil et de plage. C'est l'un de ces pays ayant plus de deux grandes cités portuaires, qui lui permet de faire du commerce au nom d'autres pays africains plus enclavés dans les terres, en leur facilitant des échanges avec, entre autres, le Moyen Orient, la Chine ou la France...

Dès le premier regard sur Dakar, la capitale, on ne peut ignorer la taille des gens. La taille moyenne des gens est de 1,80m. Les gens sont très conscients de leur physique, qu'il s'agisse des femmes et de leurs vêtements flamboyants et des hommes et de leur évidente propension au sport. Le foot semble être la préoccupation principale des jeunes, et comme les terrains de cricket en Inde les terrains de football fleurissent partout. Cela en dit long sur l'immense énergie des jeunes qui, si elle est utilisée de façon constructive, est une force très puissante pour construire la société.

Une deuxième observation intéressante est la profonde culture de la famille, particulièrement autour des repas. Tous les membres de la famille mangent dans le même plat. Il n'y a pas de hiérarchie pour savoir qui mange en premier. Les hommes, les femmes et les enfants mangent ensemble. On mange principalement du riz et du poisson, du moins le long de côtes. Le poisson est cuit dans une sauce et le riz est préparé dans les mêmes éléments. Cela a généré quelques petits défis pour nous, les végétariens d'Inde, puisque le riz et le poisson sont souvent cuits avec les légumes et des tubercules comme le manioc, et ensuite présentés ensemble dans un large plat duquel tout le monde se sert avec les doigts. Enfin on retiendra surtout cette espèce d'égalité autour des repas qui est pratiquée au Sénégal.

Une troisième observation est celle de la piété discrète présente dans la société. Le fait qu'une large proportion de la population du pays, surtout masculine, prie cinq fois par jour, mais aussi des traditions musulmanes assez douces, expliquent peut-être que l'alcool et le tabac sont quasiment inexistants. Cela a été une découverte très réconfortante pour nous, visiteurs indiens. Une leçon du Sénégal est que le développement sociétal n'a pas forcément à passer par des marchands de boissons et des taxes gouvernementales correspondantes, mais que la société peut se développer bien mieux sans alcool.

A Dakar il y a aussi la tristement célèbre île de Gorée – juste en face de la côté – sur laquelle étaient parqués les gens qui, en une période très courte, sont passés de cultivateurs et chasseurs à esclaves en Amérique. Cette traite des esclaves a duré plus de trois siècles, du 16ème au 19ème, pendant lesquels plus de 15 millions d'africains ont été vendus comme esclaves (sans oublier les 6 millions morts en chemin), dont certains sont passés par cette île. Lorsque l'on se promène au milieu des jolies peintures en battik et des statuettes en ébène, on ne peut qu'être frappé par la souffrance abyssale qui se dégage encore des lieux marqués aujourd'hui par des monuments et des plaques. Cela a été un génocide d'un autre genre.

Si en Inde il nous apparaît que cette traite est surtout le résultat des puissances coloniales européennes guidées par l'appât du gain, l'on est forcé de noter que ce marchandage a aussi été mené avec les chefs tribaux locaux qui ont vendu leurs propres sujets. En effet il est clair que comme les génocides de masse et les autres formes d'esclavage, ce genre de pratique entâche d'infamie l'humanité toute entière.

La plupart de nos hôtes du Sénégal travaillent à défendre les droits de la population sur les terres communautaires. Le Sénégal, comme beaucoup d'autres pays africains, a gardé la gouvernance de 80% des terres aux communautés locales, ce que nous avons perdu en Inde. En d'autres termes, cela implique que celui qui veut une parcelle de terres n'a qu'à la demander pour l'avoir. On peut utiliser la terre et la transmettre à ses enfants, avec la maîtrise de la propriété du terrain, mais on ne peut pas la vendre. Il est aussi possible pour le gouvernement de récupérer la terre au nom de “l'utilité publique”, tout comme il est possible pour les communautés de revendiquer ces terres. En dédommagement d'une vente, la communauté ou le gouvernement donne au propriétaire du terrain une indemnité basée sur la valeur estimée de l'habitat, mais sur la valeur de la culture de la terre.

Cette problématique était le noeud de la controverse pendant nos réunions. La pression exercée par les entreprises privées pour obtenir des locations de terres à long terme force le gouvernement à user de toutes sortes de méthodes plus ou moins légales pour obtenir des terres. De nombreuses communautés réagissent. L'un des plus grands groupes de pression pour obtenir des terres est constitué des producteurs de biocarburants. Comme le Sénégal est un pays semi-aride, il n'a que peu de possibilités de plantations de fruits ou autres aliments, sauf dans la zone sud, en Casamance. Il y a beaucoup de terres de patûrages pour les éleveurs, et des cultures traditionnelles de maïs et de millet, mais ces terres sont récupérées pour planter des biocarburants. Avec l'augmentation du prix du pétrole, il est évident que les biocarburants sont un business juteux. Dans l'un des cas dont nous avons parlé, qui se situait autour du fleuve Sénégal, un investisseur italien s'était associé à un entrepreneur sénégalais pour amasser des terres et produire des biocarburants. La question en termes d'acquisitions de terres portait sur le fait que des vides juridiques sont exploités, dans ce cas par exemple les “terres recquisitionnées pour utilité publiques”, pour être ensuite relouées à des privés pour des biocarburants.

Dans un autre cas situé à Bambylore, dans la banlieue de Dakar, il était clair que la pression mise par les agents immobiliers sur ces zones périurbaines a poussé les autorités à faire des acrobaties légales pour justifier les transferts de terres. Le résultat est la construction d'une zone d'habitations pour le personnel de l'armée.

En tant qu'équipe étrangère et internationale, de l'Inde mais aussi du Népal, de la France, de la Colombie, du Nigeria et du Burkina Faso, nous avons pu entendre les revendications locales des sénégalais, en amont de la Commission nationale du foncier, qui devait commencer quelques jours après au niveau étatique pour discuter des conflits entre les lois nationales et les lois locales coutumières en matière de gestion du foncier. Autour de cette commission s'opposent une forte puissance en faveur d'un développement orienté sur le marché et d'autre part la société civile qui plaide en faveur d'une réforme foncière basée sur la gouvernance locale. Le groupe d'internationaux a partagé des expériences de réformes agraires basées sur la gouvernance locale dans différents pays.

En Inde, la réforme en faveur des gouvernances des communautés locales a été faible à cause d'une privatisation graduelle des ressources foncières, ainsi que de l'utilisation grandissante des terres à des fins industrielles et pour des infrastructures. Le fait d'être dans un pays comme le Sénégal, qui a préservé tant de terres au niveau des communautés, a été un exemple intéressant à étudier. Il y a cependant des efforts actuellement en Inde sur le transfert de la gouvernance des terres au niveau local. Ces efforts vont dans le sens d'un contrôle plus grand par les communautés de l'eau, des forêts et des terres, de façon à assurer une plus grande auto-suffisance locale, afin de pérénniser les ressources et de les défendre face à une industrialisation galopante. Même si les terres restent pour la plupart la propriété d'individus, au moins les communautés locales et les institutions devraient être amenées à jouer un plus grand rôle. En comparaison, la situation sénégalaise nous a apporté de nombreuses leçons sur les modes de gouvernances locales, en nous donnant des éclairages sur la façon de faire avancer l'ordre du jour en matière de réforme foncière basée sur le gouvernance communautaire.


Recientemente, algunos de nosotros realizamos un viaje a Senegal, en la África francófona, e hicimos varias observaciones sobre esta sociedad que nos pareció útil compartir. Pocas personas en India conocen este pequeño estado africano de 12 millones de personas. Es un país costero ubicado en la gran península occidental de África (punto más cercano al continente americano), con una vibrante industria turística dominada por franceses que buscan un poco de sol y brisa oceánica. Senegal es uno de los países con dos o más ciudades portuarias que comercian en nombre de muchos estados del interior africano y sin salida al mar y los conecta con socios comerciales del Medio Oriente, China y Francia.

En Dakar, la capital, la gente mide en promedio 1.80 metros, algo imposible ignorar cuando se camina por las calles. Así mismo, la gente tiene una marcada preocupación por su apariencia: las mujeres despliegan coloridos ropajes y los hombres tienen inclinación natural hacia las actividades deportivas. El fútbol parece ser la principal afición de los jóvenes y hay tantas canchas de fútbol en Senegal como campos de cricket India. Esto demuestra la inmensa energía de los jóvenes que si se canaliza de forma adecuada constituiría una poderosa fuerza social.

Una segunda observación interesante es la profunda tradición familiar de esta sociedad, visible a la hora de la comida. Todos los miembros de la familia comen de un mismo plato, no hay jerarquías; hombres, mujeres y niños comen todos juntos. La dieta básica de las comunidades costeras se compone de arroz y pescado. El pescado se cocina y con el mismo caldo se prepara el arroz, las verduras y los tubérculos como la yuca (esto fue un poco difícil para los que somos vegetarianos) y son servidos en una gran bandeja al alrededor de la cual se sienta la familia. Esta igualdad en torno al plato de comida es digna de notar.

Una tercera observación fue la piedad sosegada de la sociedad. El hecho de que una gran parte de la población masculina reza cinco veces al día y que las pacíficas tradiciones musulmanas están presentes en el hogar y en la sociedad es una de las razones por las que el alcohol y el tabaco son casi inexistentes. Este fue un descubrimiento alentador para los que venimos de India. La lección de Senegal es que el desarrollo de las comunidades no ha sido entorpecido por comerciantes de alcohol y gobiernos que buscan recaudar impuestos por la venta de licor y es probable que la comunidad se mantiene unida gracias a la ausencia de alcohol.

Cerca de Dakar se encuentra la infame Isla de Gorée, en la que se estableció uno de los puertos de trata de personas que en un corto período de tiempo pasaron de ser agricultores y cazadores a esclavos en el continente americano. Se estima que en tres siglos de comercio (siglos XVI al XIX), más de 15 millones de africanos fueron vendidos como esclavos (no hay que olvidar los otros 6 millones que murieron en el camino), muchos de ellos fueron embarcados en este puerto. A medida que se recorre la isla, se aprecian las pinturas de batik y bellas tallas de ébano, sin embargo, uno no podía dejar de sentir la profunda sensación de angustia y tristeza que emanan las casas, construcciones y monumentos de la isla. Este fue un genocido de otro tipo.

Aunque se puede decir que el comercio de esclavos fue incitado por los poderes coloniales europeos impulsados por la avaricia, hay que añadir que muchos jefes tribales contribuyeron a la trata al haber vendido a su propio pueblo. En efecto, como otros genocidios y formas de esclavitud, esta es una vergüenza para la humanidad.

En Senegal, al igual que muchos otros países de África, el 80% de las tierras están en manos de las comunidades rurales; esto es algo que hemos perdido en India. En Senegal, si uno quiere una parcela, sólo hay que pedirla. Uno puede trabajarla y cederla a los hijos pero no puede venderla. Tanto el gobierno como la comunidad pueden apoderarse de la tierra para "fines públicos". A cambio se otorga una indemnización por el valor de la casa, las mejoras y los bienes muebles, pero nunca por la tierra.

Este es el eje de la controversia actual. La presión que ejercen las empresas privadas para obtener contratos de arrendamientos a largo plazo está forzando al Gobierno a buscar toda clase de métodos legales e ilegales para obtener tierras y varias comunidades están reaccionando. Uno de los mayores grupos de inversionistas que compiten por tierra es un productor de agro-carburantes. Ya que los suelos en Senegal son semi-áridos (a excepción de la franja meridional de la Casamance), el país no tiene la capacidad para desarrollar una agricultura extensiva. Sin embargo, cuenta con grandes extensiones de tierra utilizadas tradicionalmente para pastoreo y cultivos alimentarios tradicionales como el maíz y el mijo. Ahora estas tierras están siendo acaparadas para el cultivo de agro-carburantes, que se han convertido en un negocio lucrativo debido a los altos precios del petróleo. Uno de los casos estudiados por nuestro grupo fue se localiza en la cuenca del río Senegal, en el que una empresa ítalo-senegalesa está acumulado tierras para una plantación de agro-combustible. Las lagunas y ambigüedades de la ley están siendo utilizadas para el traspaso de “tierras para el beneficio público", cuando en realidad el gobierno las está cediendo a los particulares.

Otro estudio de caso fue el área de Bambylore a las afueras de Dakar, esta zona está viviendo un boom inmobiliario tal, que ha empujado al Gobierno a establecer entidades jurídicas para justificar el traspaso de tierras. En la actualidad se construye un conjunto residencial para miembros del ejercito.

Nuestro equipo compuesto por representantes de India, Nepal, Francia, Colombia, Nigeria y Burkina Faso se reunió con varias comunidades senegalesas que están luchando por proteger sus territorios. Ellos mismos se reunirán con la Comisión Nacional de Tierras que ha sido creada para estudiar los conflictos legales entre las leyes de tierras estatales y comunitarias. Dentro de esta Comisión hay un grupo solido que desea impulsar una reforma agraria orientada por el mercado; a su vez organizaciones de la sociedad civil están presionando por una reforma agraria que beneficie a las comunidades. Los delegados extranjeros compartieron experiencias sobre las leyes de tierras y la presión de las comunidades por una repartición equitativa de las tierras en sus respectivos países.

Respecto a India, la repartición de tierras no ha sido equitativa. Aunque han habido intentos de redistribución de tierra a las comunidades para proporcionar a la gente un mayor control sobre los recursos naturales y garantizar el sustento local frente, la mayor parte de la tierra es propiedad privada. En India ha habido una gradual privatización de los recursos naturales y traspaso masivo de tierras a la industria y la infraestructura. Las comunidades y las instituciones locales tienen que desempeñar un papel más preponderante en la defensa de los territorios. Fue muy interesante estudiar un país como Senegal que cuenta con tanta tierra bajo el control de las comunidades; este país enseñó muchas lecciones sobre el papel fundamental de las instituciones comunitarias y dio muchas ideas sobre cómo conquistar una agenda de reforma agraria que beneficie a las comunidades.

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